Предыдущая   На главную   Содержание   Следующая
 
 
К. Б. Гилфорд
Не женитесь на ведьмах
Перевод Н. Переведенцевой

Том Партейн был сущим дьяволом в отношениях с женщинами. Он будто
для того и родился на свет, чтобы заниматься любовью. И если успех в
этом деле можно определять талантом, то Том, несомненно, был
талантлив, что сулило ему в равной степени или преуспевание и
богатство, или кучу неприятностей.
Том был высоким, широкоплечим, стройным парнем с большими и
сильными руками. По-мужски твердые и резкие черты лица вместе с
густыми светлокаштановыми волосами, непослушными прядями спадающими
на лоб, как у мальчишки, придавали ему особое очарование.
Женщины так и льнули к нему. Они толпами вились в его магазине, и в
этом не было ничего удивительного, ибо во всем мире большую часть
покупателей составляют именно женщины. А в магазине "Партейн
Эмпориум" для них было приготовлено все, что ни пожелается.
Многие задавались вопросом - что заставило Тома Партейна при его
внешности и таланте, о которых мы уже упомянули, стать всего-навсего
владельцем магазина? Все обстояло довольно банально. Первая причина
заключалась в том, что Том получил это заведение в наследство от
своего дяди, таким образом, одна из главных проблем - чем
зарабатывать на жизнь, решалась для Тома как бы сама собой. Вторая
причина была еще проще. Тут сыграли роль характер Тома, а точнее, его
любовь к женщинам. Он прекрасно понимал, что никакая другая профессия
не дает человеку возможность шесть дней в неделю непрерывно общаться
с особами противоположного пола.
Итак, Том процветал. Большой выбор товаров позволял женщинам
посещать его магазин так часто и оставаться там так долго, как им бы
того хотелось. Словом, магазин всегда был полон женщин. Ожидая, пока
он их обслужит, они задавали вопросы, болтали между собой, хихикали,
стараясь привлечь к себе внимание владельца магазина. Эту идиллию
нарушало лишь одно обстоятельство - у Тома Партейна была жена. Звали
ее Мэг. У нее было приличное состояние, и она не была дурнушкой.
Правда, иначе бы он на ней не женился. Очевидцы рассказывали, что во
время венчания Том выглядел довольно странно. Можно было подумать,
что он выпил лишнего. Иногда он не отказывал себе в этом
удовольствии. А может быть, так подействовали на него чары Мэг. Во
всяком случае, не так выглядит на собственной свадьбе счастливый
жених.
У Мэг были огненно-рыжие волосы, но она была довольно холодной
женщиной. И не очень крепко держала Тома на привязи. Она прекрасно
знала о флиртах в "Эмпориуме", но считала, что это идет на пользу
делу. Поэтому ничуть не беспокоилась, вполне довольствуясь своим
положением законной супруги.
Так продолжалось до тех пор, пока не появилась Одри Мэнс. Вообще-то
она ниоткуда не появлялась. Она просто подросла, эта неуклюжая
девчонка, жившая по соседству. Она частенько заходила в "Эмпориум" за
покупками, изредка застенчиво обменивалась несколькими словами с
Томом и, без сомнения, была в него по уши влюблена. И вдруг в один
прекрасный день, как по мановению волшебной палочки, Одри
превратилась в прелестную женщину, с блестящими черными волосами,
гладкой нежной кожей и дивной фигуркой, лучше которой Тому видеть не
доводилось.
Одри хотела, чтобы Том принадлежал ей полностью. Ее не
удовлетворяли ни шутливые разговоры в торговом зале, ни страстные
поцелуи в задней комнате. Том перестал замечать других покупательниц,
для него существовала одна Одри, он не сводил с нее восхищенных глаз,
и вскоре всем стало ясно, что вот-вот что-то случится. Быть может,
беда. Только Том пребывал в блаженном неведении. Он всегда любил
женщин, но не очень хорошо понимал их. И, естественно, никак не
связывал с женскими кознями появление в магазине крысы.
Хотя сам по себе факт насторожил его. Странным было уже то, что это
была одна-единственная крыса. И почему-то Тому казалось, что она не
случайно забрела именно в его магазин. Поначалу он был озадачен, а
вскоре и не на шутку обеспокоен. Нормальной крысе нечего было делать
в его магазине, здесь не было ничего съестного - Том не торговал
продуктами. Но крыса, между тем, пришла, причем среди бела дня,
уселась посреди торгового зала и уставилась на Тома. Он был так
поражен ее наглостью, что даже не предпринял попытки убить ее. Он
почувствовал, что слабый холодок пробежал вдоль спины - это было
похоже на страх. Крыса казалась необычной. Наверное, дело было в ее
окраске: она была огненно-рыжей, и это напоминало Тому о... Однако он
старался отогнать от себя нелепые мысли.
Когда крыса появилась в магазине впервые, они с Томом довольно
долго, замерев, неотрывно глядели друг на друга, пока ее не спугнул
звонок у входной двери. Это была миссис Харринггон, она чуть не час
выбирала пару туфель, и все это время Том замирал от страха. Он
представлял себе, что будет, если миссис Харринггон увидит крысу, и
вполне отдавал себе отчет в том, что эта одна-единственная крыса
может разорить его. Ведь его прелестные покупательницы больше всего
на свете боятся именно крыс.
Том с ужасом думал о том, что если по городу пройдет слух, будто в
"Эмпориуме" появилась крыса, ничто не поможет ему заманить в магазин
покупательниц - ни любовь к нему женщин, ни его умение обращаться с
ними. И тогда конец его бизнесу и всем удовольствиям, сопровождавшим
его.
Однако миссис Харринггон в конце концов благополучно покинула
магазин. Том поискал глазами крысу, но ее нигде не было. Тогда Том
стал уговаривать себя, что зря так разволновался - эта тварь, по-
видимому, поняла, что здесь ей нечем поживиться и убралась восвояси.
В полдень, во время ленча, когда в магазине никого не было, к Тому
забежала Одри Мэнс. Он стоял к ней спиной, а она, тихонько
подкравшись сзади и привстав на цыпочки, слегка укусила его за правое
ухо.
- Одри! - радостно воскликнул он и обнял ее, но тут же быстро
огляделся вокруг и сказал, отстранив от себя девушку. - Мы не должны
это делать здесь.
Тому самому было странно, что, стоя рядом с любимой, он вспомнил об
этой проклятой крысе. Одри взглянула на него с недоумением.
- Но, Том, здесь же никого нет.
И она подарила ему долгий и страстный поцелуй. 
- О, Том, я так люблю тебя, - сказала она, и ее черные глаза
засияли от счастья. - У меня дыхание перехватывает, когда ты меня
обнимаешь. А как ты меня ласкаешь и целуешь... Том, когда ты меня
целуешь... Я больше не могу сдерживать себя, я вся твоя.
Вдруг выражение ее лица резко изменилось. Губы задрожали, она
широко раскрыла глаза и в ужасе закричала:
- Крыса!
Том оглянулся через плечо. Крыса сидела на полке у него за спиной,
обнажив маленькие острые зубы и сверкая черными глазками. Том схватил
с прилавка стеклянное пресс-папье, со всего размаха швырнул в крысу и
не промахнулся. Крыса запищала и побежала по полке, волоча правую
переднюю лапу. Том и Одри, словно загипнотизированные, наблюдали за
ней, пока она не спряталась за рулонами с тканью. Том вполне мог бы
залезть на стремянку и убить крысу голыми руками, но Одри все еще
дрожала и всхлипывала. Поэтому он схватил ее за руку, потащил в
заднюю комнату и закрыл дверь, оставив крысу в торговом зале. Одри не
могла успокоиться даже в его объятиях. Теперь Том воочию убедился,
что страшнее крыс для женщины ничего нет. С хорошенького личика Одри
исчез румянец, а глаза метались по сторонам, как у сумасшедшей.
- Откуда взялась эта крыса? - спросила она шепотом.
- Я не знаю, у меня раньше никогда не было крыс.
- Пожалуйста, Том, я очень прошу тебя, постарайся избавиться от
нее.
- Я постараюсь, постараюсь. Не волнуйся.
- Какой кошмар! Я так боюсь!
- Ну, в общем-то, ничего страшного.
Он покрыл поцелуями ее бледное лицо.
- Крысы не нападают на людей. Успокойся, - добавил он и тут же
пожалел, что произнес эти слова.
Откуда ему знать, на что способна крыса, если она не боится людей.
А эта крыса была явно не из трусливых.
- Забудь о крысе. Я сделаю так, чтобы ты ее больше не видела, -
убеждал Том девушку, но она никак не могла успокоиться и забыться в
объятиях Тома.
- Нет, все же это не обычная крыса, - снова заговорила Одри.
Она уже перестала плакать, но в ее глазах застыл испуг.
- Что ты имеешь в виду?
- Она заколдованная, вот что.
"Да, подумал Том, такое может придумать только перепуганная до
смерти женщина". Он снова попытался успокоить ее единственным
доступным ему способом, но на сей раз она на позволила даже
прикоснуться к себе. Тогда он попробовал отвлечь ее какими-то
безделушками, но и это не помогло. Наконец, Одри ушла, и впервые
после ухода любимой Том испытал облегчение.
Он вернулся в торговый зал и принялся искать крысу, осторожно
передвигая товары на полках, заглядывая во все темные углы. Однако
крысы нигде не было.
Возвращаясь вечером домой, Том с надеждой думал о том, что раненая
крыса навсегда покинула его магазин и больше ему не придется гоняться
за непрошеной гостьей. Он успокоился настолько, что даже выпил с
друзьями пару пинт эля.
Вернувшись домой, он позвал Мэг, чтобы, как обычно, поцеловать ее,
и вот тут пережил самое большое потрясение в своей жизни.
- Ты поранила руку, Мэг, - вскрикнул он, увидев, что ее правая рука
забинтована, - Что случилось?
Он подошел поближе, но она остановила его.
- О, ничего страшного, - сказала она, пряча руку за спину.
Он выжидающе смотрел на нее. Она поняла, что должна что-то
объяснить.
- Я полезла в шкаф за фруктами, и на меня свалился стеклянный
кувшин.
"Стеклянный кувшин, стеклянное пресс-папье", - мелькнуло у Тома.
- Когда это случилось?
- Когда я... готовила себе ленч.
Значит, около полудня! В это время обычно к нему в магазин приходит
Одри.
Том абсолютно не был склонен к мистическому восприятию мира, и
слова Одри о том, что крыса заколдованная, приписал исключительно
женской фантазии. И вдруг это странное совпадение. Выходило, что Мэг
была одновременно в двух местах. Дома готовила себе ленч в своем
обычном облике и в то же самое время, обернувшись крысой,
подсматривала за ним и Одри в магазине. Том уже почти не сомневался,
что это было именно так. Значит, он женат на ведьме.
В тот вечер Том старался не глядеть на Мэг и все время думал о
случившемся. В его магазине появилась рыжая крыса, которая
подсматривала за ним, когда он целовал Одри Мэнс, и если так можно
сказать про крысу, была явно расстроена. На самом же деле это Мэг
была расстроена. Недаром же все, что случилось с крысой, случилось и
с Мэг. Вот и получается, что крыса - это Мэг, а Мэг - это крыса.
С этого момента Том думал лишь об одном. Он не желал, чтобы в его
магазине были крысы, и для него не имело значения, обыкновенные ли
это крысы или заколдованные, с рыжей шерстью. Он должен уничтожить
эту крысу. У него нет выбора. Всю ночь Том думал о том, как
осуществить свое намерение. Утром он встал раньше обычного и поспешил
в магазин. Крысы нигде не было. Он подождал немного, но она так и не
появилась. Однако Том не хотел терять время даром и приступил к делу.
Первое, самое простое, что он сделал, - разложил по углам отравленную
пищу. Ведь даже заколдованная крыса может проголодаться. Затем он
достал ружье и пистолет и положил их так, чтобы в нужный момент они
оказались под рукой. Кроме того, расставил по разным местам щетки,
швабры, палки и, наконец, решил позаимствовать у Макферсонов их кота
Фиделиса. Однако это последнее мероприятие кончилось полным провалом.
Когда он принес в магазин Фиделиса, огромного свирепого вида черного
кота, тот выгнул спину и шипя направился к прилавку с товарами для
кухни. Но сделав несколько осторожных шагов, он вздрогнул и
остановился. Шерсть поднялась дыбом, он пронзительно мяукнул и
выпрыгнул из дверей магазина на улицу. В этот момент Том Партейн
понял, что ни один кот на свете никогда не поймает эту крысу.
- Но я должен избавиться от нее, - вслух произнес он.
Целую неделю Том пытался поймать крысу, но все его усилия были
тщетны: отравленная еда оставалась нетронутой, ружья лежали наготове,
он был готов прострелить стену в своем магазине, но крыса не
появлялась, хотя Том ничуть не сомневался, что она все еще где-то
здесь, в магазине. Он проводил бесконечные часы в напряженном
ожидании, прислушиваясь к каждому шороху. Но за все это время в
"Эмпориум" ни разу не зашла Одри. Том чувствовал себя одиноко, ему
было обидно, что Одри этого не чувствует. Тем не менее он не искал
встреч с ней ни на улице, ни у нее дома. Он боялся скандала,
прекрасно понимая, что скандал может повредить его делу. Так же, как
крыса, неожиданно поселившаяся в магазине.
Поэтому Том набрался терпения и ждал. Ровно через неделю он услышал
тихий стук в дверь задней комнаты. Он бросился открывать, точно зная,
что так могла постучать только Одри. Влюбленные кинулись в объятия
друг другу.
- Том, - прошептала Одри, - Я так по тебе скучала.
- И я тоже, - признался он, покрывая поцелуями ее лицо и шею.
Они пробыли вместе довольно долго, и их ни разу не потревожил
звонок у входной двери магазина.
Наконец, Одри спросила:
- Ты избавился от нее?
- От кого? - переспросил Том, сделав вид, что не понял.
- От крысы.
- Не знаю, - ответил он неопределенно.
Одри, почувствовав, что он пытается ее обмануть, взволнованно
заговорила:
- О, Том, ты должен от нее избавиться! Ты понимаешь, почему,
правда? Ответь мне - ты понимаешь?
Он отрицательно покачал головой.
- Она хочет укусить меня!
- Ну что ты, Одри, с чего ты взяла?
- Особенно мое лицо!
Том снова покачал головой, он даже слушать не желал такие ужасные
вещи. Но от слов Одри знакомый уже холодок пробежал у него по спине.
Конечно, он должен успокоить девушку, но что он может сказать ей?
Что?
- Ну, что ты, Одри! Кому может взбрести в голову - кусать такое
прекрасное личико. Только целовать, - неловко пошутил он и хотел
поцеловать ее.
Но Одри отшатнулась.
- Ну, как ты не понимаешь? Она хочет изуродовать меня! Разорвать в
кровавые клочья своими острыми зубами - чтобы ты никогда больше не
взглянул на меня. Том, - трясла она его, - да это же твоя жена
заколдовала эту крысу и подослала сюда. Она хочет вернуть тебя, а для
этого ей нужно избавиться от меня.
Том все прекрасно понимал сам. Конечно, Мэг всегда прекрасно знала
о его слабости к хорошеньким женщинам. В конце концов, это могло
надоесть ей, а в случае с Одри он зашел слишком далеко. И не
исключено, что Мэг хочет избавиться от соперницы таким страшным
способом. Скорее всего, Одри права. Она не знает только одного - что
это не просто крыса, заколдованная Мэг, а сама Мэг. Этого он бедной
девушке говорить не стал, она и так перепугалась до смерти.
- Так ты не убил ее? - настаивала она.
- Я пытался это сделать. Все, что мог, перепробовал: яд, кота,
оружие приготовил. Всю неделю я высматривал ее и прислушивался к
каждому звуку. Но она ни разу не появилась. Может быть, ушла отсюда,
- не очень уверенно добавил он.
Одри в отчаянии покачала головой.
- Нет, Том, она здесь! Она и сейчас смотрит на нас из укрытия: я
ощущаю ее.
Том почувствовал, что она вся задрожала, и стал беспокойно
оглядываться.
- Я не хочу, чтобы она меня изуродовала! Не хочу! Я боюсь... Мы
больше не сможет встречаться, Том...
Тут она вскрикнула, как в тот раз, когда впервые увидела крысу,
лицо ее исказила гримаса ужаса. Не в силах выговорить ни слова, она
показывала пальцем куда-то в темноту за его спиной. Том резко
обернулся и успел разглядеть рыжую крысу, прошмыгнувшую из угла в
угол и скрывшуюся за каким-то бочонком.
Том ринулся за ней, готовый схватить эту тварь голыми руками. Он с
остервенением расшвырял все бочонки и коробки, но крысы не было. Он в
отчаянии обернулся:
- Одри!
Но дверь была распахнута настежь. Одри убежала, и он не стал ее
догонять. Ему нечем было утешить ее.
Том остался один на один со своей проблемой. Ему все было ясно:
пока жива эта крыса, он не сможет видеться с Одри. Она убежала и не
вернется, пока он не обеспечит ей полную безопасность.
Впервые в своей жизни Том Партейн серьезно и надолго задумался.
Вообще он не отличался большим умом и знал, что не за это нравится
женщинам. Кроме того. Том никогда еще не попадал в столь отчаянные
обстоятельства. Желание выбраться из этой ситуации без потерь
обострило его ум. Он проанализировал свои предшествующие шаги и
пришел к выводу, что все делал неправильно. Теперь он знал, как
должен поступить, и вместе с надеждой ощутил небывалый прилив
энергии.
Покупателей в магазине не было, но если бы они и были, он
выпроводил бы их под каким-нибудь благовидным предлогом. Заперев на
ключ все двери в магазине, он приступил к сборам. Нашел на складе
мешок, веревку, еще раз внимательно осмотрел все углы. Крысы не было
видно, но они ни на миг не усомнился, что она где-то здесь,
поблизости, притаились между бочонками, ящиками, стеллажами. Ему даже
казалось, что он чувствует на себе ее удивленный взгляд - куда это он
собрался с таким снаряжением в столь раннее время дня и что у него на
уме?
Он решительно направился к выходу, но около двери остановился и
оглянулся.
- Ну, рыжая, - прошептал он, злобно улыбаясь, - берегись! Подожди
немного и ты узнаешь, кто такой Том Партейн.
Том повесил на входную дверь магазина табличку: "Магазин закрыт" и
пошел по главной улице города с мешком на плече, не думая о том, что
кто-то может увидеть его. Затем он свернул направо, прошел дворами к
полю, пересек его и углубился в лес.
Теперь он превратился в охотника. Ступая медленно и бесшумно, он
весь обратился в слух, а глаза хищно высматривали добычу. Том долго
бродил по лесу, уже солнце закатилось за вершины деревьев, а он все
искал, уверенный в успехе. Вдруг от остановился и улыбнулся. Затаив
дыхание, сделал еще несколько осторожных шагов, потом стремительно
бросился вперед. Тому не сразу удалось запихнуть свою добычу в мешок,
но все же он справился с этой задачей и быстро затянул мешок
веревкой.
Возвращался Том окольным путем, минуя центр города. Ему не
хотелось, чтобы кто-нибудь видел, как он в темноте с мешком за
спиной, будто вор, пробирается в "Эмпориум". Открыв дверь, он
бесшумно проскользнул в магазин, не зажигая света, развязал веревку и
вытряхнул содержимое мешка на пол. Потом быстро выбежал на улицу.
Здесь он остановился и улыбнулся, довольный собой. Он прислушался к
тому, что творится за дверью, но оттуда не доносилось ни звука.
Однако это ничуть не смутило его. Он развернулся и весело зашагал
домой.
Тома ничуть не удивило, что Мэг не оказалось дома. Ее не было ни на
кухне, ни в комнатах, и вообще не было никаких следов ее пребывания.
Чтобы окончательно убедиться в этом, Том тщательно обследовал все
комнаты и даже заглянул в темный двор. Он тихонько, так, чтобы не
услышали соседи, звал Мэг. Но ответа не было. Мэг исчезла.
Испарилась, как будто ее никогда и не было...
Больше Том не мог сдерживать своих чувств. Радость победы
переполняла его. Он добился желаемого. Он свободен. Он выскочил на
улицу и вприпрыжку, пританцовывая и кружась, быстро направился к
"Эмпориуму". Перед дверью его охватило такое волнение, что он никак
не мог попасть ключом в замочную скважину. Войдя в магазин, он
торопливо включил свет и почти сразу же споткнулся. Еще не глядя, он
понял, что это. Она была длиной не меньше 7 футов, толщиной с его
руку и тускло поблескивала переливами черного цвета.
Почуяв опасность, змея угрожающе вскинула голову, и ее раздвоенный
красный язычок быстро задвигался туда-сюда. Это было довольно
страшное зрелище, и Том подумал: "Хорошо, что Одри не видит этого".
Сам же он смотрел на змею почти с нежностью - где-то в середине ее
тела была заметна выпуклость, не слишком большая, но вполне
достаточная, чтобы там могла поместиться крыса.
Вскоре весь город облетела весть об исчезновении Мэг Партейн.
Происшествие взбудоражило всех, судачили, строили различные
предположения. Но никто не знал, что же произошло на самом деле, даже
Том мог лишь предполагать. В конце концов сошлись на том, что Мэг
просто устала от бесконечных флиртов Тома и однажды ночью сбежала.
Конечно, Том изо всех сил старался изображать человека,
потрясенного тяжелой утратой. Однако довольно скоро все заметили, что
он начал оправляться от своего горя и уже в открытую ухаживал за Одри
Мэнс. Это была довольно скандальная история, Но Том был хорошим
парнем, в городе его любили, поэтому он по-прежнему успешно торговал
в своем "Эмпориуме". А когда судебное разбирательство по делу об
исчезновении Мэг Партейн за неимением каких-либо доказательств, не
признавшее Мэг мертвой, все же дало Тому разрешение на развод, он тут
же воспользовался этим и женился на Одри Мэнс.
Одри, как и Мэг, все время проводила дома, счастливая уже тем, что
стала его законной женой. Том же нисколько не изменился под влиянием
всех предшествующих событий и продолжал свою любимую игру с особами
женского пола, целыми днями толпившимися в "Эмпориуме". Это была
легкая, безопасная игра, но было совершенно очевидно, что рано или
поздно вновь появится та, особенная, из-за которой он будет готов на
все.
Ее звали Эллен Харди. Совсем юная, светловолосая и очень
застенчивая девушка влюбилась в Тома без памяти. И в этом не было
ничего удивительного. В том числе и для Тома. Поэтому он очень
обрадовался, когда однажды она зашла в "Эмпориум" в полдень. В это
врем в магазине обычно бывало пусто, и Том сразу разгадал ее
хитрость.
- Мистер Партейн, - начала она, заливаясь румянцем от смущения.
- Привет, Эллен.
- Мистер Партейн... я давно уже приглядывала вот эту нитку жемчуга.
Можно мне ее померить? Я хочу посмотреть, идет ли она мне.
- Ну, конечно, Эллен. Почему бы и нет? Я помогу вам, - заговорил
Том, возбужденно. - Знаете ли вы, Эллен Харди, что у вас самая
хорошенькая, самая беленькая, самая мягкая шейка из всех, что я
когда-либо видел...
Он наклонился, чтобы поцеловать ее в шею, но девушка вскрикнула. Ее
глаза с ужасом смотрели в одну точку. Вздрогнув от какого-то
страшного предчувствия. Том обернулся и увидел огромную черную
блестящую змею, выползшую из-за коробок.
- Эллен, подожди, - окликнул Том, но девушка уже выбежала из
магазина.
Он не стал догонять ее, вместо этого внимательно посмотрел на змею
- маленькие сердитые глазки, недовольное покачивание черных блестящих
колец...
- Одри! - внезапно вскрикнул он.
Затем вышел из магазина и больше никто и никогда не видел Тома
Партейна.






















 
Rambler's Top100 Армения Точка Ру - каталог армянских ресурсов в RuNet Russian America Top. Рейтинг ресурсов Русской Америки. Russian Network USA